Nunca nada creado por los humanos ha estado tan cerca del astro sobre el que gira la existencia de nuestra galaxia. La sonda Solar Parker enviada por la NASA en agosto de 2018 es ya el objeto de creación humana que más cerca ha estado del Sol. Y los datos que nos ha devuelto a nuestro planeta  revelan un mundo inesperadamente caótico que incluye ondas de plasma, campos magnéticos y vientos solares. El temor a una gran tormenta solar que anulara las redes eléctricas humanas está detrás del interés por estudiar el funcionamiento de la estrella.

El temor a una gran tormenta solar que anulara las redes eléctricas humanas está detrás del interés por estudiar el funcionamiento de la estrella

Los hallazgos de los primeros resultados estudiados por la Universidad de Michigan proporcionan información importante sobre dos preguntas fundamentales que la misión fue diseñada para responder: ¿por qué la corona del Sol se calienta a medida que te alejas de la superficie? ¿Y qué acelera el viento solar, una corriente externa de protones, electrones y otras partículas que emanan de la corona? Ambas preguntas tienen ramificaciones sobre cómo predecimos, detectamos y nos preparamos para tormentas solares y eyecciones de masa coronal que pueden tener impactos dramáticos en la red eléctrica de la Tierra y en los astronautas. 

«Incluso con estas primeras órbitas, nos ha sorprendido lo diferente que es la corona cuando se observa de cerca», dijo Justin Kasper, profesor de ciencias e ingeniería del clima y el espacio en la UM, quien se desempeña como investigador principal de los electrones de viento solar de Parker. Conjunto de instrumentos Alphas and Protons (SWEAP). «Estas observaciones cambiarán fundamentalmente nuestra comprensión del Sol y el viento solar y nuestra capacidad de pronosticar eventos del clima espacial». Los resultados de los datos recopilados durante los primeros dos encuentros de la nave espacial con el Sol se publican ahora en Nature.

Hallazgos de aceleración del viento solar

La nave espacial reveló que la rotación del Sol impacta el viento solar mucho más lejos de lo que se pensaba. Los investigadores sabían que cerca, el campo magnético del Sol empuja al viento en la misma dirección que la rotación de la estrella. Más lejos del Sol, a la distancia que la nave espacial midió en estos primeros encuentros, esperaban ver, a lo sumo, una firma débil de esa rotación.

el pronóstico del clima espacial tendrá que tener en cuenta estos flujos si vamos a poder predecir si una eyección de masa coronal golpeará la Tierra

«Para nuestra gran sorpresa, al acercarnos al Sol, ya hemos detectado grandes flujos de rotación, de 10 a 20 veces mayores de lo que predicen los modelos estándar del Sol», dijo Kasper. “Así que nos falta algo fundamental sobre el Sol, y cómo se escapa el viento solar.

“Esto tiene enormes implicaciones. El pronóstico del clima espacial tendrá que tener en cuenta estos flujos si vamos a poder predecir si una eyección de masa coronal golpeará la Tierra o si los astronautas se dirigen a la Luna o Marte «, dijo Kasper.