Los jardines botánicos del mundo contienen una tercera parte de todas las especies de plantas conocidas, y ayudan a proteger a las más amenazados. Esta es la principal conclusión del estudio de la universidad de Cambridge, publicado hoy en la revista Nature Plants, en el que se señala que la red global de jardines botánicos conserva plantas vivas que representan casi dos tercios de los géneros de las plantas y más del 90% de las familias de plantas.

Los jardines botánicos del mundo contienen al menos el 30% de todas las especies vegetales conocidas, incluyendo el 41% de todas las clasificadas como «amenazadas», según el análisis más completo hasta la fecha de la diversidad en colecciones ex situ, esto es, las  plantas conservadas fuera de su hábitat natural.

Sin embargo, los investigadores de la Universidad de Cambridge descubrieron un desequilibrio significativo entre las regiones templadas y tropicales. La gran mayoría de todas las especies de plantas cultivadas ex situ se llevan a cabo en el hemisferio norte.

La lista de trabajo de especies de plantas conocidas es actualmente de 350.699

En consecuencia, alrededor del 60% de las especies de plantas templadas estaban representadas en jardines botánicos, pero sólo el 25% de las especies tropicales, a pesar de que la mayoría de las especies vegetales son tropicales.

Para el estudio, los investigadores analizaron conjuntos de datos compilados por Botanic Gardens Conservation International (BGCI). Hicieron referencias cruzadas a la lista de trabajo de especies de plantas conocidas – actualmente en 350.699 – con los registros de especies de un tercio de los jardines botánicos del planeta, unas 1.116 instituciones. Ellos dicen que esto proporciona una «estimación mínima» para la diversidad de plantas en los jardines botánicos.

Jardín Botánico de Florida

Jardín Botánico de Florida.

Frente a la extinción

Sin embargo, mientras que los jardines se acercan a la mitad de todas las especies amenazadas, sólo el 10% de la capacidad total de almacenamiento se dedica a estas plantas. Los investigadores sostienen que los jardines botánicos son de «importancia crítica para la conservación de las plantas», y se necesitan esfuerzos coordinados a nivel internacional para albergar aún más especies en riesgo de extinción, en particular las de los climas tropicales.

«La red global de jardines botánicos es nuestra mejor esperanza para salvar algunas de las plantas más amenazadas del mundo», asegura el autor del estudio Samuel Brockington, investigador del Departamento de Ciencias Vegetales de Cambridge y comisario del Jardín Botánico de la Universidad.

En la actualidad, se estima que una quinta parte de la diversidad de plantas está amenazada

«En la actualidad, se estima que una quinta parte de la diversidad de plantas está amenazada, pero no hay ninguna razón técnica por la que cualquier especie de plantas se extingan. Los jardines botánicos protegen una cantidad asombrosa de diversidad de plantas en el cultivo, pero tenemos que responder directamente a la crisis de extinción .

«Si no conservamos nuestra diversidad vegetal, la humanidad luchará para resolver los desafíos globales de la seguridad de los alimentos y el combustible, la degradación ambiental y el cambio climático».

Semillas y plantas vivas

Mariano Sánchez conservador del Real Jardín Botánico CSIC destaca que el papel conservacionista de los jardines botánicos cada día tiene más importancia, «pero no sólo por las plantas vivas, sino por las semillas que cada jardín botánico conserva». Según este especialista, en España, los jardines botánicos ya conservan muchas plantas y semillas de especies que están en peligro de desaparición. En este sentido Sanchez destaca la labor de conservación de los jardines botánicos adscritos a la Asociación Ibero-Macaronésica de Jardines Botánicos (AIMJB) institución que tiene como fin la colaboración entre estas instituciones en España.

Jardín Botánico de Singapur.

Jardín Botánico de Singapur.

Desde los espectaculares Jardines por la Bahía de Singapur hasta los legendarios Jardines Botánicos de Kew en Londres, los jardines botánicos del mundo reciben colectivamente 500 millones de visitantes al año.

«Como comunidad profesional, los jardines botánicos conservan y manejan una variedad mucho mayor de diversidad de plantas que cualquier otro sector, sin embargo, todavía tenemos mucho que hacer». dijo el Dr. Paul Smith, coautor del estudio y Secretario General de BGCI.

«Este estudio es extremadamente importante porque nos permitirá enfocar nuestros esfuerzos de manera mucho más efectiva y trabajar juntos para asegurar que las especies vegetales no se extingan innecesariamente», dijo Smith.