Datos de la misión Gaia sugieren que la deformación observada en la Vía Láctea pudo ser causada por una colisión en curso con otra galaxia más pequeña, que envía ondas a través del disco galáctico.

Los astrónomos han sabido desde finales de la década de 1950 que el disco de la Vía Láctea, donde residen la mayoría de sus cientos de miles de millones de estrellas, no es plano, sino algo curvado hacia arriba por un lado y hacia abajo por el otro. Hace años que se debate qué está causando esta deformación.

Se han propuesto varias teorías, incluida la influencia del campo magnético intergaláctico o los efectos de un halo de materia oscura, una gran cantidad de materia invisible que se espera que rodee a las galaxias. Si tal halo tuviera una forma irregular, su fuerza gravitacional podría doblar el disco galáctico.

Con su encuesta única de más de mil millones de estrellas en nuestra galaxia, Gaia podría ser la clave para resolver este misterio. Un equipo de científicos que utiliza datos de la segunda publicación de datos de Gaia ahora ha confirmado indicios anteriores de que esta deformación no es estática sino que cambia su orientación con el tiempo. Los astrónomos llaman a este fenómeno precesión y podría compararse con el tambaleo de un trompo mientras su eje gira.

Por otra parte, la velocidad del proceso es mucho más rápida de lo esperado, más rápido que el campo magnético intergaláctico o el halo de materia oscura. Eso sugiere que la deformación debe ser causada por otra cosa. Algo más poderoso, como una colisión con otra galaxia.

«Medimos la velocidad de la deformación comparando los datos con nuestros modelos. Según la velocidad obtenida, la deformación completaría una rotación alrededor del centro de la Vía Láctea en 600 a 700 millones de años», dice en un comunicado Eloisa Poggio del Observatorio Astrofísico de Turín, autora principal del estudio, publicado en Nature Astronomy. «Eso es mucho más rápido de lo que esperábamos en base a las predicciones de otros modelos, como aquellos que observan los efectos del halo no esférico».

La velocidad de la deformación es, sin embargo, más lenta que la velocidad a la que las propias estrellas orbitan el centro galáctico. El Sol, por ejemplo, completa una rotación en unos 220 millones de años.

Según la ESA, Tales ideas solo fueron posibles gracias a la capacidad sin precedentes de la misión Gaia de mapear nuestra galaxia, la Vía Láctea, en 3D, determinando con precisión las posiciones de más de mil millones de estrellas en el cielo y estimando su distancia de nosotros.

El telescopio en forma de platillo volador también mide las velocidades a las que se mueven las estrellas individuales en el cielo, lo que permite a los astrónomos «reproducir» la película de la historia de la Vía Láctea hacia atrás y hacia adelante en el tiempo durante millones de años.

Los astrónomos aún no saben qué galaxia podría estar causando la onda ni cuándo comenzó la colisión. Uno de los contendientes es Sagitario, una galaxia enana que orbita la Vía Láctea, que se cree que ha estallado a través del disco galáctico de la Vía Láctea varias veces en el pasado. Los astrónomos piensan que Sagitario será absorbido gradualmente por la Vía Láctea, un proceso que ya está en marcha.